La historia no registra cuándo se celebró la primera Navidad, pero probablemente fue en algún momento del siglo IV d. C., en el Imperio Romano. Lo que es seguro es que el primer registro histórico de las vacaciones es un calendario que data de 354 CE, perteneciente a un rico cristiano romano llamado Filocalus.
Ese calendario nos dice que en la misma fecha, el 25 de diciembre, se celebró otra festividad, que marca el nacimiento del Sol Invictus, “el Sol no conquistado”. Ese era un nuevo culto pagano, que adoraba a una nueva deidad del sol.

Ambas fiestas coincidieron con la fiesta romana de Saturnalia, que se celebró del 17 al 24 de diciembre. Ese fue un festival que celebraba al dios Saturno, que, como veremos, contribuyó en gran medida a las tradiciones navideñas de los últimos días.
¿Por qué el 25 de diciembre?

Los estudiosos difieren sobre por qué el 25 de diciembre fue elegido como el cumpleaños de Jesús, ya que aparentemente no lo fue.

Hipólito, en el siglo II, fue probablemente el primero en proponer esta fecha. El Nuevo Testamento no nos dice cuándo tuvo lugar el nacimiento: y la única pista que nos da el texto es que “algunos pastores que permanecen en los campos vigilando su rebaño por la noche” (Lucas 2: 8) en realidad implica que el nacimiento tuvo lugar en la primavera o el verano, ya que las ovejas se habrían mantenido en el interior durante las frías noches de invierno.

Probablemente esa fecha se basó en la fecha de nacimiento del Sol Invictus, que está marcado en el Solsticio de Invierno, cuando el sol vence la oscuridad y los días comienzan a alargarse.

El sol nace El simbolismo cristiano primitivo a menudo compararía a Jesús con el sol.

A medida que se desarrolló el cristianismo, convirtiéndose en la religión oficial del Imperio Romano, se asumieron muchas tradiciones paganas. Esto es claramente evidente en el caso de la Navidad, que adquirió muchas de las tradiciones de Saturnalia, especialmente las tradiciones de regalos y festejos.

Cuando las tribus germánicas adoptaron el cristianismo y con él la festividad de Navidad, también contribuyeron a las tradiciones de la festividad al incorporar aspectos del festival pagano de invierno Yule en la festividad cristiana. La más notable de ellas es la veneración de los árboles de hoja perenne, que con el tiempo se transformaría en el árbol de Navidad; las tradiciones de la decoración de acebo y muérdago; y una cacería salvaje de criaturas voladoras lideradas por el dios de barba larga Odin, quien se cree que fue el prototipo de Santa Claus.
Un obispo griego se fusiona con Odin

Otro aspecto que la Navidad adoptó del Yule germánico es el consumo excesivo de alcohol.

Aunque esto ya no está asociado con la Navidad, durante la Edad Media, beber era una parte importante de las vacaciones. En general, la Navidad durante la Edad Media habría sido muy extraña para un observador moderno: fue principalmente un festival de bebida y juerga, mucho más cerca de Saturnalia que nuestra Navidad moderna.

Fue durante la Edad Media cuando la veneración de San Nicolás, un obispo griego del siglo III al IV que vive en lo que hoy es Turquía, se convirtió en la figura festiva de Sinterklaas en los Países Bajos.

Se dijo que San Nicolás había dado regalos a los niños y, por lo tanto, se lo consideraba el santo patrón de los escolares. Según la tradición, Sinterklaas vendría de España en un barco de vapor acompañado de un travieso ayudante árabe llamado Zwarte Piet. Este ayudante secuestraría a niños malos e informaría a Sinterklaas sobre niños buenos, quienes luego recibirían regalos el 6 de diciembre, que era el día de la fiesta de Sinterklaas.

Más tarde, durante la Reforma, muchos holandeses dejaron de celebrar los días de fiesta de los santos, y los obsequios asociados con Sinterklaas migraron del 6 de diciembre a Navidad.

La Navidad está prohibida, la gente no está impresionada

En el mundo de habla inglesa, la Reforma Protestante fue aún más radical, aboliendo no solo las fiestas de los santos, sino llegando incluso a prohibir la Navidad.

A raíz de la Guerra Civil inglesa, la Navidad fue abolida en 1647, aunque siguieron muchos actos de protesta, con personas que desafiaron a los puritanos y continuaron celebrando la fiesta, aunque de una manera menos pública.

Incluso después de la restauración de la Monarquía en 1660, la celebración de la Navidad no se restauró por completo a su antigua gloria.

Aproximadamente al mismo tiempo, la tradición de instalar un árbol en la casa y encender velas comenzó a extenderse en Alemania. El concepto se extendió entre la nobleza europea durante los siglos XVIII y XIX, llegando a las clases bajas solo a fines del siglo XIX.

El gran éxito de ” A Christmas Carol” de Charles Dickens en 1843 contribuyó en gran medida a popularizar la Navidad, y le dio muchas de las cualidades que asociamos hoy en día: un feriado centrado en la familia, en oposición a un feriado comunitario celebrado en la iglesia.

El libro también contribuyó a la popularidad de la frase “Feliz Navidad”, que aparece muchas veces en todo el libro. Ese mismo año se imprimieron y vendieron las primeras tarjetas de Navidad impresas comercialmente, con ese deseo: “Feliz Navidad”.

Mientras tanto, en 1823, “Una visita de San Nicolás” (ese es el poema que comienza con “‘Twas the Night Before Christmas”) por Clement Clarke Moore fue publicado en los Estados Unidos. Esto contribuyó a la difusión de Santa Claus, en este punto fusionando el serio Sinterklaas holandés con la alegre personificación inglesa de la Navidad conocida como Papá Noel y la entrega de regalos en el mundo de habla inglesa.

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